Søndag spille ØIF Arendal første kvartfinale i sluttspillet mot Runar. Det blir med ØIF Arendal som underdogs mot Runar, mener klubbveteran Sondre Paulsen som er ekstremt sulten på en ny sluttspillfinale.

Klubbveteran Sondre Paulsen kan melde om en ØIF-tropp full av entusiasme.

– Nei, de har jo valgt oss fremfor noen andre lag, sier Paulsen om at Runar nettopp valgte ØIF Arendal da kvartfinalene skulle fastsettes.
– Derfor mener de vel at at de er naturlige favoritter mot oss. Det får vi bare ta med oss inn mot søndagens kamp. De har pekt på oss og må bare påta seg favorittstempelet. Det får de bare tåle, smiler Sondre Paulsen tre dager før del 3 av sesongen 2021/2022 kastes i gang.

Sluttspillfinaler
Paulsen går inn i sin siste håndballvår på parketten og legger ikke skjul på at han kan tenke seg nok en sluttspillfinale med klubben han har åndet for i hele karrieren. På torsdagens trening var troppen nær fulltallig. Statistikken mellom søndagens motstandere peker i Runars favør. Leif Gautestad, Kenny Ekman og Martin Lindell har vunnet begge oppgørene mot ØIF Arendal i seriespillet.
– Da vi møtte Drammen og nettopp Runar i seriespillet etter EM-pausen var det mye corona i troppen og vi hadde en down. Selv om vi tapte mot Elverum, snudde mye for oss i den matchen. Deretter spilte vi bra mot Haslum og vant før vi kjørte over Kristiansand før påske. Den gode følelsen har vi tatt med inn i forberedelsene. Man merker det i treningsarbeidet og på stemningen at vi er i i godt slag om dagen. Nå står vi i sluttspillet og det betyr mye. Jeg unner alle i troppen en sluttspillfinale. Det er noe spesielt, men det gjenstår mye arbeid og mange gode prestasjoner før det kan bli aktuelt. Nå har Runar sagt sitt. Det passer som oss som sagt greit, gjentar han.

Best av tre
Kvartfinalene spilles som kjent over tre kamper. Paulsen skulle gjerne ha sett at kvartfinalene heller skulle ha blitt spilt over fem kamper.
– Kvartfinaler er skumle. Har man fire dårlige dager er det over før man har begynt. Troppen er nullstilt, selvtillitten er på plass og godfølelsen er på plass før det braker løs, fastslår han.
For det behøves mot et sterkt Runar-lag som til slutt kapret tredjeplassen i årets Rema 1000-liga.
– De har underveis i sesongen skaffet seg kanskje den bredeste stallen, mener Paulsen og sikter til kjøpet av Martin Lindell fra fransk topphåndball og en rekke forsterkninger fra kriserammede Tønsberg Nøtterøy i februar.
Runar-trener Leif Gautestad var som kjent en av arkitektene bak ØIF Arendals ferd fra bakgårdstilværelsen på nivå to og opp på toppnivå. Kenny Ekmans rolle i ØIF Arendal er velkjent og det samme er nevnte Martin Lindells bidrag i ØIF Arendal gjennom flere sesonger. Om ikke det skulle være nok er Svermen-dronning Kari Sunde kjæreste med Leif Gautestad.
– Hvor mye betyr det egentlig at det er en sterk relasjon mellom klubbene?
– Det betyr alltid noe, avslutter Sondre Paulsen.

Søndagens kvartfinale har avkast klokken 19:00 i Runarhallen. Kampen overføres på Direktesport.