Det mener Kristiansand-trener Tobben Evjen dagen før seriepremieren. Han avviser at det er en ordkrig for å dempe forventningene til eget lag.

Tobben Evjen overtok som trener i Kristiansand etter Gunnar Pettersen i sommer. Foto: Kristiansand Topphåndball

– Vi er nyopprykket, ØIF Arendal har vært i eliteserien siden 2009. Det er ikke et forsprang man tar igjen på første forsøk. De er skyhøye favoritter, men jeg tar med meg en sulten gjeng til Arendal som skal gi kamp, sier Tobben Evjen til oifarendal.no.

Overtok i sommer
Nordlendingen overtok i sommer trenerjobben i Kristiansand etter Gunnar Pettersen – sammen med tidligere Kristiansand-trener og Nærbø-trener Robin R. Haugsgjerd. Den meritterte håndballprofilen bedyrer at sørlandsderbyet ikke betyr så mye for ham. Han forbereder seg på normalt vis.
– For en nordlending betyr ikke rivaliseringen mellom Arendal og Kristiansand så mye, men jeg merker at spillerne synes dette er stort. Stemningen i gruppa er god, melder han – slik trenere i forkant av nye sesonger alltid gjør.

Ikke bevisst
Selv om Kristiansand har hentet inn Mark van den Beucken (Lemgo), den polske landslagsspilleren Michal Potoczny og erfarne Dominic Grimstad (Haslum), mener Evjen at hans Kristiansand ikke kan matche både stall og spillerne ØIF Arendal har hentet i sommer.
– Snakker dere bevisst ned egen kvalitet for å minske presset før kampen som betyr så mye?
– Nei, det gjør vi ikke. Mine gutter spilte 1.divisjon i fjor, ØIF Arendal har vært eliteserien siden 2009, svarer Evjen som før han skrev under for kristiansanderne i sommer ikke har vært trener på toppnivå siden han var med-trener og lagleder i Bodø sammen med Børge Lund frem i perioden 2013-2017. Han har tidligere også vært trener i dansk topphåndball og for Bad Neustadt i tysk håndball. Kristiansand Topphåndball flagger på sine hjemmesider at klubben skal være blant de fem beste innen 2022/2023-sesongen.

– I år skal vi etablere oss. Samtidig har jeg vært med så mange år at mitt spørsmål heller er: hvilke lag skal ligge bak oss på tabellen? Det skjer stadig forbedringer i vår klubbdrift og alt som må være sterkt for å bygge et topplag, men jeg har vært med for lange til å si at vi kan bare møte og hente poeng. Slik er det ikke. Godt gjort, er bedre enn godt sagt. Vi har en solid jobb som skal gjøres. Samtidig blir det spennende å se hva slags type kamp dette blir, sier han.

Optimisme
For lokalderby er lokalderby. Han roser ØIF Arendal for arbeidet som er gjort det siste tiåret. For Evjen handler foreløpig toppen av norsk herrehåndball om trioen Elverum, Drammen og ØIF Arendal.
– Bak dem kan mye skje. Det er mange som har forsøkt seg med å ta opp konkurransen, men det er disse tre klubbene som har stått der de siste årene.

– Da er det like greit å pangåpne mot et av lagene som har sagt at de skal være i topp-4 gruppa?
– Ja. Samtidig må vi erkjenne at det er bedre å møte ØIF Arendal nå enn utover høsten. De kommer til å bli bedre og bedre, mer samkjørt og flere spillere tilbake fra skader, gjentar Evjen.
– Det gjør jo dere også?
-Joda, men som sagt har vi i hovedsak en spillergruppe som har spilt 1.divisjon forrige sesong, mens ØIF Arendal har vært i toppen av norsk håndball siden 2009. Vi er i gang med å skape en toppidrettskultur, mens jeg vet at ØIF Arendal har hatt dette lenge. Det forspranget tas igjen i løpet av en sommer og noen høstmåneder, avslutter Tobben Evjen.

Onsdag klokken 1830 blåses seriepremieren i gang i Sparebanken Sør Amfi. Rundt halvannen time senere får man svaret.