Finnen med det voldsomme skuddet tok Arendal med storm – både da han kom i 2012, og da han forsvant høsten 2013. Nico Rønnberg er foreløpig ØIF Arendals eneste finske spiller noensinne. Han har – som vanlig – mye på hjertet.

Tidligere ØIF Arendal spiller Nico Rønnberg, spiller nå for den finske toppklubben BK-46. Her sammen med kona, og hans førstefødte. Rønnberg hadde ikke en ØIF Arendal-drakt tilgjengelig da bildet ble tatt, men drakten fra perioden i franske Ivry ble brukt siden den har samme farger som ØIF Arendals drakt. Foto: Privat

– Jeg savner ØIF Arendal og Arendal. En kjempeflott by på alle områder, sier den nybakte tobarnsfaren til øifarendal.no – nesten åtte år etter han forlot Arendal med halen mellom beina – direkte til et Champions League-eventyr, med det finske svaret på pengesluket Paris SG, Riihimäki Cocks.
Rønnberg ble omtalt som finsk håndballs store håp, da daværende ØIF-trener Leif Gautestad hentet finnen til Arendal våren 2012. Etter nesten halvannet år i Arendal dro han hjem til finsk håndball – og storsatsingen i Riihimäki Cocks. Foruten et lite opphold i den franske toppklubben Ivry – for øvrig Luc Abalo og vår egen Alexander Buchmanns eks-klubb, er han igjen å finsk topphåndball, for BK-46.

Nico Rønnberg, her avbildet i en pre-season kamp i 2012.

Kaotisk avslutning
Noen uker etter at finnen dro hjem fra Arendal i 2013, omtalte han tiden i Sparebanken Sør Amfi i mindre, pene ordelag i et såkalt oppvaskintervju i Agderposten. Tonen er litt annerledes nesten åtte år senere.
– Jeg var veldig ung og kun et talent den gangen, men i dag er jeg en helt annen person med bedre erfaring og bedre forståelse for at jeg ikke fikk så mye spilletid som jeg ønsket. Jeg respekterer alltid en treners valg, selv om man alltid vil spille og hjelpe sitt lag. Arendal var en flott by, med en fin gjeng jeg gjerne skulle ha spilt mer sammen med, sier han i dag.

Far
Tidligere denne uka ble 28-åringen far for andre gang. Det var med andre ord en overlykkelig mann oifarendal.no var i kontakt med. Hans nye klubb, BK-46, trenes av broder og tidligere Elverum-playmaker Andreas Rønnberg. BK-46 er fra den lille byen Karis, med nesten 10,000 innbyggere. Storebror er spillende trener, mens lillebror Nico utgjør skuddkraften og x-faktoren.
– Andreas er allerede en sterk trener. Vi får håpe at kroppen hans også tåler en ny sesong til på banen, forteller han videre.

Brødreparet er finsk håndballs største stjerner, ved siden av Teemu Tamminen. Broder Andreas Rønnberg var en hard nøtt å knekke for ØIF Arendal og resten av eliteseriens beste klubber da han styrte Elverum-butikken i flere år. Da lillebror Nico kom til Cocks høsten 2013, var klubben i rivende utvikling. Den håndballgale investoren Jari Viita jobbet frem en ny arena, og løftet finsk håndballs rykte gjennom Champions League-deltakelsen og senere deltakelse i EHF-cupen. Solide sponsormidler gjorde at den finske storklubben samler en rekke større profiler fra Hviterussland, de baltiske landene og ikke minst dagens største, finske stjerne Teemu Tamminen. Nico Rønnberg var sentral i klubben i flere år.
Cocks endret opp, ned på pengebruken og ambisjonsnivået i den finske topphåndballen. I dag er det tre klubber som ligger jevnt med hverandre.

Familie først
– Klart det var fint å spille Champions Legaue, men nå har vi fått et barn til. Familien er viktigst for meg, og det er ikke lenger aktuelt og pendle til Cocks, sier han om den daglige, lite familievennlige pendlingen på rundt 2,5 time hver dag.
– Nå spiller jeg i min hjemby, og har det fint her. Om smittesituasjonen endrer seg, kan det være min nye klubb kan komme seg ut i Europa. I dag er det tre jevne lag i den finske serien, og i vår vant vi den finske cupen. Jeg vil påstå at vi er favoritter til å vinne den finske serien denne sesongen, sier BK-46-spilleren.
Derfor er det ikke utenkelig at Rønnberg blir å se i Sparebanken Sør Amfi i fremtiden – om alt klaffer med trekninger og nivå. Håndball spilles kun i den sørlige delen av Finland. Rønnberg peker på at håndball er en liten idrett i Finland sammenlignet med Norge.
– Den lengste bortekampen er halvannen time unna. Det er ikke store forholdene er borte, forteller han.
Selv om Rønnberg hadde en kaotisk avslutning på håndballtilværelsen som ungt talent i Arendal, savner han byen.


Skryter
– Arendal er fin by jeg savner. Vi ble også kjent med mange flotte mennesker som også ble gode venner. Alle guttene på laget den gang husker jeg som herlige folk. Vi får komme oss ut i Europa, slik at jeg kan få hilst på alle i og rundt klubben igjen. Hvis ikke, ser jeg ikke bort fra at vi reiser til Norge som turister en gang i fremtiden. Han tror neppe midlertidig hovedtrener André Jørgensen Hofstøl ringer med det første.
– Man skal aldri si aldri, og man vet aldri hva som skjer, svarer han.
Han forteller at han følger ØIF Arendal tett og håper klubben og byen lykkes med både planer og ikke minst å krype forbi Elverum om få år.
– Da blir det kanskje litt søsken-mobbing på treningsfeltet i Finland også.
– Jeg ser at det jobbes knallhardt og klubben har et stort hjerte og betyr mye for mange. Jeg tror klubben kan nå sine mål, sier han videre.

EM-håp
28-åringen er ikke bare stjerne i den finske serien. Han er også en av veteranene på landslaget. Den finske nasjonalsangen er sjelden vare i mesterskap. Troen på finsk deltakelse i EM eller VM er til stede.

Jeg håper vi kan klare å kvalifisere oss til EM før jeg blir for gammel. Vi har en lang vei, men det er også et ungt landslag. Alt er mulig, avslutter den nybakte tobarnsfaren overfor øifarendal.no.