Frem mot seriestart skal vi blir kjent med lagene i eliteserien som ØIF Arendal skal møte, og vi skal tippe utfallet av serien denne sesongen …

I denne artikkelen er det Runar med trener Leif Gautestad det skal handle om …

Leif Gautestad er treneren som tok ØIF Arendal til toppdivisjonen i 2009. Nå er han hovedansvarlig for Runar, som Gautestad også tidligere har trent. Han har vunnet titler med Runar i klubbens storhetstid.
Runar var et friskt pust forrige sesong, der laget tok en sterk fjerdeplass i grunnserien.
– Et flott comeback, der jeg føler vi fikk presset det siste av sitronen, sier Leif Gautestad.

Marinko Kurtovic og Leif Gautestad foran oppgjøret mellom ØIF og Runar i Sør Amfi i vinter.

Han forteller at klubben har som mål å komme enda nærmere de tre lagene alle tror skal være i toppen også denne gangen, ØIF, Elverum og Drammen. For å klare det har laget ryddet litt i spillerstallen.
– Jeg er fornøyd med spillerlogistikken. Ambisjonen er å bli bedre enn forrige sesong og være med i kampen i medaljer i serien, opplyser den tidligere ØIF-treneren.

Leif Gautestad da han var tilbake i Sør Amfi med Runar sist vinter.

Gautestad tror Anders Hallberg kan bli en stor profil denne sesongen. Den erfarne bakspilleren kom fra Lugi til Runar, etter å ha vraket tilbud fra tyske og danske klubber. Gautestad sier han er glad for at den tidligere svenske landslagsspilleren valgte Runar.
Men det er også en annen spiller som trekkes frem av Gautestad, ens piller han kjente godt fra før og som var stor publikumshelt i sin tidligere klubb: Kenny Ekman.

Runar-treneren var med på å hente Ekman til ØIF. Nå fikk han muligheten til å hente den svenske forsvarskrigeren til Runar.
– Det er en fornøyelse å ha Kenny her. Jeg takker veldig for at han ble ledig på markedet slik at vi kunne hente ham. Han har tatt tak fra første stund og tilført masse energi. Han er skadefri og har slå langt vært strålende for oss. Ingenting gleder meg mer enn at vi har fått ham hit. Han er en flott person og passer godt inn i den håndballen vi vil spille, forklarer Leif Gautestad.

Alt har sett bra ut for Runar, men de siste 14 dagene har det kommet litt smårusk i maskineriet i form av mindre skader. Laget har økt treningsmengdene foran denne sesongen for å nå sine mål.
Sandefjord var en dominerende håndballby, med Sandefjord og Runar i toppen av norsk håndball i en årrekke. Fra midten av 80-tallet til om lag 2010 dominerte byen og de to klubbene norsk håndball.

Kenny Ekman mot Nærbø sist sesong. Nå skal den populære svensken spille for Runar.

Runar-treneren melder om at det er entusiasme som er på vei tilbake.
– Det er vel ingen by i Norge med flere som har vunnet medaljer i norsk håndball enn Sandefjord …
– Men det gjorde også at folk ble storforlangende og publikum kommer ikke i hallen for å se sjetteplasser, men interessen er stigende og vi klarer å ha en fremgang også markedsmessig. For å konkurrere med de tre største må en ha bedre økonomi og større budsjett enn 1,7 millioner. Nå har vi doblet det budsjettet og det har gjort at vi har kunnet hente gode spillere. Fortsatt er det et stykke til profesjonaliteten i Elverum, ØIF og Drammen. I Runar er det kun jeg som er heltidsansatt, forteller Leif Gautestad.

Han beskriver seg som en «grand old man» i norsk håndball og synes det er gøy å se at norsk herrehåndball har kommet ut av håndballjentenes skygge. Det mener Gautestad har gjort toppdivisjonen for menn mer attraktiv, der norske profiler vender tilbake og utenlandske spillere kommer til å hever nivået.
– Det synes jeg er veldig gøy og det gjør ligaen veldig interessant og uforutsigbar. Ja, Elverum, ØIF og Drammen vil kjempe om medaljene, men det er ikke ofte vi kan være sikre på at de vinner. Det kan komme flere uventede resultater for folk flest. Lag i flyten – som vi hadde det etter jul sist sesong – kan lage trøbbel. Vi kan komme til å se mye slikt, spesielt før ting setter seg, påpeker Runar-treneren.

På høst-tur?

Han tror hans gamle klubb vil være i kampen om gullet også denne gangen, ikke minst etter signeringene av Kristian Rammel og Mario Matic. Gautestad mener det er et angrepsvåpen som flere vil slite med.
– Med det kjøpet har ØIF satt seg i posisjon til å vinne ligaen igjen, slår han fast, samtidig som han ikke synes Drammen ser like sterke ut som ekspertisen skal ha det til.
– Mange tipper Drammen som vinner, men nå – rett før seriestart – tror jeg ikke det. De varierer for mye, men på sitt beste er nok Drammen det laget med størst potensial, mener Gautestad, som også trekker frem at Elverum med sine økonomiske muskler kan investere i spillere fra en annen hylle enn de øvrige lagene, men at han tror hedmarkingene kan få det tøft på grunn av kreftene som deltakelsen i Champions League vil tappe.

Runar har ingen problemer med å slå seg til ro med å være en outsider.
– Det er et stempel jeg tror vi kler, smiler han.
– Så spørs det om vi har jevnhet til å vinnere flere kamper på rad. På vårt beste utfordrer vi hvem som helst, påpeker han.

Vårt tips for Runar: 4. plass